BÉLGICA

Bélgica —de forma oficial el Reino de Bélgica (en neerlandés: Koninkrijk België, en francés: Royaume de Belgique, en alemán: Königreich Belgien)— es un país soberano, miembro de la Unión Europea, situado en el noroeste europeo. Este país cubre una superficie de 30 528 kilómetros cuadrados y posee una población aproximada de 11 millones de habitantes. Su capital y ciudad más poblada es Bruselas.

Bélgica está lingüísticamente dividida. Tiene tres lenguas oficiales: el 60 % de su población, principalmente en la región de Flandes, habla neerlandés, mientras que cerca del 35 % habla francés (en la región de Valonia, al sur, y en la Región de Bruselas-Capital, una región oficialmente bilingüe que acoge también una minoría de hablantes de neerlandés). Menos de un 1 % de los belgas vive en la Comunidad germanófona donde hablan alemán, al este del país. A menudo, esta diversidad lingüística lleva a conflictos políticos y culturales, y se refleja en el complejo sistema de gobierno de Bélgica y en su historia política.

Bélgica recibe su nombre del nombre latino de la parte más septentrional de la Galia, Gallia Belgica, cuyo nombre procede de un grupo de tribus celtas, los belgas. Históricamente, Bélgica ha sido parte de los Países Bajos de los Habsburgo, que también comprenden los actuales Países Bajos y Luxemburgo, y cubrían una región algo mayor que el actual Benelux.

Desde finales de la Edad Media hasta el siglo XVII, fue un floreciente centro de comercio y cultura. Desde el siglo XVIII hasta la Revolución belga de 1830, Bélgica, en aquella época llamada los Países Bajos del Sur, fue el lugar de muchas batallas entre los poderes europeos, y es por ello que se ha ganado el apodo de "el campo de batalla de Europa"2 o "la cabina de Europa".

Es uno de los miembros fundadores de la Unión Europea cuyas instituciones principales son hospedadas en el país, así como muchas otras organizaciones internacionales, como la OTAN.
El territorio de Bélgica tiene una extensión de 30.510 km² y se divide geográficamente en 3 regiones: la planicie costera al noroeste, la meseta central y las altiplanicies de las Ardenas al sureste. Siguiendo el ejemplo de los Países Bajos, la planicie costera ha ganado algunos espacios del Mar del Norte por medio de diques y canales. La meseta central, en el interior, es un área lisa y de poca altitud, que tiene muchos valles fértiles y es irrigada por numerosas vías navegables. Aquí también hay estructuras de un relieve más áspero, como cuevas y pequeñas gargantas.

La región de las Ardenas es más accidentada que las otras dos. Es una meseta densamente boscosa, muy rocosa y no muy apta para el cultivo, que se extiende hasta el norte de Francia. Aquí es donde se concentra la mayoría de la fauna salvaje de Bélgica. En esta región se localiza el punto más alto de Bélgica, la Signal de Botrange, con solo 694 metros de altitud.

El clima es marítimo templado, con precipitaciones significativas durante todo el año (Clasificación climática de Köppen: Cfb; la temperatura media es de 3 °C en enero y de 18 °C en julio, y la precipitación media es 65 milímetros en enero y 78 milímetros en julio).

A causa de su elevada densidad de población y a su posición en el corazón de Europa Occidental, Bélgica se enfrenta a serios problemas medioambientales. Un informe de 200325 indicó que el agua de los ríos de Bélgica tenía la peor calidad de Europa, y que se situaba a la cola de los 122 países estudiados.

DEMOGRAFÍA

La densidad de población de Bélgica (342 hab/km²) es una de las más elevadas de Europa, después de la de los Países Bajos y de algunos micro-estados como Mónaco. Las áreas con mayor densidad de población son las que están alrededor de las aglomeraciones de Bruselas-Amberes-Gante-Lovaina —región conocida como el Diamante Flamenco— así como en otros centros urbanos importantes (principalmente Lieja, Charleroi, Brujas, Namur, Mons, Courtrai y Hasselt). La región de las Ardenas es la que tiene menor densidad de población del país. En 2005, la Región Flamenca tenía una población de aproximadamente 6.043.161 habitantes. La seguían Valonia con 3.395.942 y Bruselas con 1.006.749.36 Casi toda la población es urbana (97,3 % en 199937 ). Las ciudades principales (con su población entre paréntesis) son Bruselas (1.006.749 en la ciudad s.s. y unos 2 millones en su aglomeración), Amberes (457.749 en la comuna y 900.000 con su área metropolitana), Gante (230.951), Charleroi (201.373), Lieja (185.574 en el municipio y 600.000 en su aglomeración) y Brujas (117.253).

Cerca del 59 por ciento de la población de Bélgica tiene como lengua materna el neerlandés (lo conoce hasta el 70 % de la población, entre ellos un 20 % de valones), el 40 por ciento es francófona (el 70 % de la población total conoce la lengua francesa, incluido el 60 % de los flamencos), y menos del 1 por ciento es germanófona. Bruselas, con el 9 % de la población del país, es oficialmente bilingüe (francés y neerlandés).
Religión

La Basílica del Sagrado Corazón, en Bruselas, es la Basílica Nacional de Bélgica. Simboliza el vínculo histórico entre la monarquía belga y la Iglesia católica.

Desde la independencia, el catolicismo, aún contrarrestado por el librepensamiento y los movimientos francmasónicos, ha tenido un papel importante en la política de Bélgica. La constitución laica permite la libertad de culto, y el gobierno, por lo general, respeta este derecho en la práctica. Según una encuesta realizada en 2001,38 cerca del 47 por ciento de la población de Bélgica se declara católica, seguida por los que se declaran musulmanes, con un 3,5 por ciento. Una investigación llevada a cabo en 2006 en la región de Flandes —considerada más religiosa que Valonia— mostró que el 55 % de los flamencos se identifican como religiosos, y otro 36 % cree que algún dios es el creador del mundo

IDIOMA

El neerlandés y el francés que se hablan en Bélgica presentan pequeñas diferencias de vocabulario y de significado con respecto a las variedades de los Países Bajos y Francia. Si bien hoy mucha gente aún puede hablar dialectos del neerlandés, la lengua valona, que antaño fuera lengua principal de la región de Valonia, solamente se entiende, y cuenta con pocos hablantes, que suelen ser personas mayores. Estos dialectos, junto con otros como el picardo o el limburgués,40 no se usan en la vida pública. Sin embargo, el dialecto flamenco es mucho más utilizado en toda la región neerlandesa. El dialecto flamenco es hablado diariamente entre la población, aunque la escuela, libros y demás se encuentran en neerlandés.

CULTURA

La religión más practicada es el Catolicismo (75 %), seguida del Cristianismo protestante (120.000), el Islam (36.000) y el Judaísmo (38.000). La religión fue precisamente una de las causas que provocaron su independencia de los Países Bajos (un país preponderantemente protestante).

El país es conocido internacionalmente por sus dulces, su ropa y sus historietas. Existen cientos de diferentes tipos de cerveza, siendo su producción considerada por muchos como un arte. Las más conocidas son las trapenses (hay 6 oficiales: Achel, Chimay, Orval, Rochefort, Westmalle y Westvleteren), cervezas lambic (Kriek) y reconocidas cervezas artesanales por su alta calidad como "La Chouffe", "La Binchoise" o "Dolle Brouwers". Lo mismo ocurre con los chocolates, los más conocidos son: Godiva, Côte d'Or, Leonidas... Comanche, Lucky Luke, Los Pitufos, Tintín (Kuifje en neerlandés) o Spirou y Fantasio son algunas de las series más conocidas del cómic belga.

Lovaina (Leuven en neerlandés y Louvain en francés) es sede de una de las universidades más importantes y antiguas de Europa.

HISTORIETA

Bélgica y su capital Bruselas es uno de los centros de producción más importantes de Europa en cuanto a la producción de historietas se refiere. Comanche, Lucky Luke, Los Pitufos, Tintín (Kuifje en neerlandés) o Spirou y Fantasio son algunas de sus series más conocidas.

CINE

A partir de 1797, Étienne Robertson, un científico y artista, presentó la linterna mágica, llamada "Fantascope". Con este aparato que permite a las sombras proyectadas cambiar de forma gracias a embriones de movimiento, presenta fantasmagorías que hacen sensación.

GASTRONOMÍA

La gastronomía está muy influenciada por la cocina francesa, y también se dice a menudo de los belgas que es una nación de Gourmands en vez de Gourmets que se puede traducir que prefieren la «gran cocina» en vez de la fine cuisine. En realidad esto se traduce en que es una cocina de «grandes porciones» y de gran calidad. La palabra Gourmandise proviene originariamente de ‘glotón’, pero ha sido interpretada con otro significado en Francia (el término todavía es usado hoy en día, aunque con tintes un poco arcaicos). Es un dicho que en Bélgica se sirve la cantidad de comida de Alemania y la calidad de Francia.

SITIOS DE INTERÉS   

Brujas: Pintorescos canales de belleza increíble… cuando no están invadidos por turistas.

Amberes: La majestuosidad del Viejo Mundo se combina con las últimas vanguardias.

Veurne: Ciudad medieval de gran encanto, demasiado a menudo pasada por alto.

Ypres: Casi un siglo después, el recuerdo de la Primera Guerra Mundial sigue conmoviendo.

Gante: Arte medieval, museos contemporáneos, vida estudiantil y ambiente de fiesta generalizado durante el Gentse Feesten.

Bruselas: Sublimes bombonerías y art nouveau a raudales: la capital belga sabe cómo conquistar a los visitantes.

Binche: Naranjas voladoras, sombreros de plumas de avestruz y pavorosas máscaras en un carnaval único.

Malinas: El centro espiritual de Flandes, abarrotado de iglesias, cuenta con dos museos de vanguardia y una fotogénica plaza mayor.

Lier: Pequeña joya con un beguinaje encantador y un foso alrededor.

Lieja: Ciudad dura y mugrienta, pero profundamente humana, que despierta pasiones enfrentadas.

Modave: El paraíso de los castillos.

La Roche-en-Ardenne: Para divertirse en los bosques de las Ardenas y probar sus jamones ahumados.

Vianden: Pueblo y castillo de foto en Luxemburgo.

Valle de Semois: Sinuoso valle fluvial cubierto de bosques, ideal para remar plácidamente.

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